Hoy 11 de mayo abrimos espacio a la vida de un cantante británico de blues, rhythm and blues y rock, famoso por ser líder de los grupos The Animals y War, antes de iniciar su carrera como solista: Eric Burdon… 80 años de vida.

Nacido el 11 de mayo de 1941 en Walker, Newcastle upon Tyne, Inglaterra, Eric Victor Burdon llegó al mundo cuando su madre le dio a luz en plena Segunda Guerra Mundial, cuando la aviación alemana estaba bombardeando Newcastle.

Desde niño fue aficionado a la música, al grado de que a los 15 años ingresó en la Escuela de Arte de Newcastle para estudiar Diseño Gráfico e Industrial. Allí conoció a otros aficionados con los que empezó a tocar en bandas, la primera de ellas The Pagans Jazzmen, en la que también estaba John Steel.

Desde entonces hasta 1963, Eric estuvo en diversas bandas en las que se fue formando su estilo musical y en las que a veces coincidía con otros miembros de los futuros Animals; en ese mismo año se fue a Londres para intentar hacer una carrera en solitario, pero volvió a Newcastle y se unió a ‘The Alan Price Combo’, conjunto musical de Alan Price y en la que estaban Chas Chandler, Hilton Valentine y John Steel. Cambiaron su nombre por el de The Animals, su música se basó esencialmente en el blues e hicieron versiones de canciones de John Lee Hooker, Sam Cooke, Ray Charles, Nina Simone y Jimmy Reed.

El grupo gestionó ese mismo año su propio EP y el éxito en su localidad natal fue tan notorio que Giorgio Gomelsky -mánager de Yardbirds- los convenció para instalarse en Londres en 1964. Durante un tiempo tocaron en Crawdaddy Club, el local del propio Gomelsky, y allí conocieron al que sería su productor: Mickie Most. Con él firmaron su primer contrato discográfico (que fue con la discográfica EMI a través de su subsidaria Columbia Records) y en febrero de 1964 grabaron su primer single: Baby Let Me Take You Home, una versión de Baby, Let Me Follow You Down de Bob Dylan. La versión llegó al puesto 21 de las listas británicas.

No tardaron en versionar una canción del folk estadounidense, cuyo autor aún es desconocido, y fue ésta la que les lanzó a la fama: The House of the Rising Sun. El estilo de voz de Burdon, que lo llevó a ser catalogado como “un negro con piel blanca”, y la disposición dramática con riffs inolvidables del órgano de Price, crearon sin duda el primer gran hit del Folk Rock.

Gracias al éxito de esta canción se convirtieron en el segundo grupo inglés en conseguir el número uno tanto en las listas británicas como en las estadounidenses, después de The Beatles. Tanto fue así que, en octubre de 1964, procedieron a editar The Animals, su primer LP. Adicionalmente, en noviembre del mismo año, debutaron en Estados Unidos en The Ed Sullivan Show de la CBS, además de comenzar una gira en los cines de toda la ciudad de Nueva York.

Pero poco a poco el conjunto se desintegró: Alan Price y John Steel fueron los primeros en abandonarla, siendo reemplazados por Dave Rowberry y Barry Jenkins, respectivamente. En 1966, los miembros restantes Chas Chandler e Hilton Valentine se fueron del grupo, excepto Barry Jenkins y Burdon, y la banda cambió su nombre por el de Eric Burdon and the Animals. A este grupo se le unieron el futuro miembro de Family John Weider y el futuro guitarrista de The Police Andy Summers.

Esta nueva formación tuvo éxitos con canciones como “When I Was Young”, “Sky Pilot” y “Monterey”. Esta unión duró hasta 1969, cuando de nuevo se rebautizaron como “Eric Burdon and the New Animals”; cuando los New Animals se fueron, Burdon unió fuerzas con el grupo funky de Los Ángeles War. En 1971 empezó su carrera en solitario.

Burdon se volvió a unir con los otros Animals originales en 1976 y 1983, pero esta unión acabó pronto. Aun así, en la reunión de 1983 se publicó el single The Night, que había sido ignorado en las listas de ventas. Burdon dirigió unos cuantos grupos llamados Eric Burdon Band o alguna variación parecida, con constantes cambios en la formación.

En 1990, un nuevo Eric Burdon and the Animals grabó una versión del sencillo Sixteen Tons, de Merle Travis, para la película Joe contra el volcán, en cuyos créditos iniciales apareció, pero ya no tuvo el mismo éxito y su carrera se fue diluyendo paulatinamente.

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