Investigadores del Instituto de Tecnología y del Hospital General de Massachusetts, y de Harvard, trabajan en una vacuna universal que podría erradicar todas las cepas de influenza que existen en el mundo. Conoce cómo avanzan sus estudios.

Aunque ya hay vacunas contra la gripe o influenza, se trata de fórmulas que deben rediseñarse cada año debido a frecuentes mutaciones del Influenzavirus A o Alphainfluenzavirus Por ello, científicos de ambos institutos trabajan en “una vacuna universal contra la gripe que podría funcionar contra cualquier cepa” del virus, informaron en un comunicado de prensa.

Mediante modelos informáticos y experimentos de laboratorio, un nuevo estudio de los investigadores, publicado en la revista científica Cell Systems, propone una vacuna que responde a un segmento de una proteína de la influenza que no suele ser captada por el sistema inmunológico humano.

Explican que “la vacuna consta de nanopartículas recubiertas con proteínas de la gripe que entrenan al sistema inmunológico para crear los anticuerpos deseados”. La dosis fue probada en ratones con sistemas inmunitarios humanizados y provocó una respuesta de anticuerpos que respondió de forma exitosa al segmento de proteína en cuestión. Esto, aumentaría la posibilidad de que la vacuna sea eficaz contra cualquier cepa de gripe.

Arup K. Chakraborty, profesor de Ingeniería Química y de Física y Química en el MIT, comentó que la dosis probada “es un pequeño paso hacia el desarrollo de una vacuna contra la gripe que solo se debe tomar una o varias veces, y es probable que la respuesta de anticuerpos resultante permite proteger al cuerpo contra las cepas de la gripe estacional y también las pandémicas”,

“La mayoría de las vacunas contra la influenza consisten en virus de influenza inactivados. Estos virus están recubiertos con una proteína llamada hemaglutinina (HA), que les ayuda a unirse a las células huésped. Después de la vacunación, el sistema inmunológico genera anticuerpos que se dirigen a la proteína HA. Estos anticuerpos casi siempre se unen a la cabeza de la proteína HA, que es la parte de la proteína que muta más rápidamente”, apunta el documento.

Por motivos que los científicos aún desconocen, el cuerpo humano no puede enfrentar las proteínas completas, pero si estas pudieran identificarse el sistema inmunitario humano podría generar los anticuerpos necesarios para neutralizar los tipos de influenza que existen, según Daniel Lingwood, profesor asistente en la Escuela de Medicina de Harvard y autor principal del artículo junto a Chakraborty.

En general, el sistema inmune ataca a la cabeza de la proteína HA en lugar de dirigirse al tallo, y lo que hicieron los investigadores fue estudiar por qué esto es así, y cómo revertirlo. Una vacuna efectiva contra las cepas de la influenza debería provocar “anticuerpos ampliamente neutralizantes” y evitar cualquier tipo de gripe.

Para pensar en una nueva vacuna, los investigadores desarrollaron un modelo computacional a través del que exploraron más profundamente cómo lograr que los anticuerpos, que no acceden a las HA porque se encuentran en la superficie del virus y esto las hace de difícil acceso, puedan interceptarlas.

Se explica que “cada célula B tiene en su superficie receptores de células B que se unen a diferentes proteínas extrañas. Una vez que un receptor en particular de células B se une fuertemente a la proteína HA, esa célula B se activa y comienza a multiplicarse rápidamente. Este proceso introduce nuevas mutaciones en los receptores de las células B, algunas de las cuales se unen con más fuerza. Al final de este proceso que dura una o dos semanas, hay una población de células B que es muy buena para unirse fuertemente a la proteína HA. Estas células B secretan anticuerpos que se unen a la proteína HA”, se explica.

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