A más de un siglo del primer vuelo motorizado en la Tierra, la NASA intenta mostrar que es posible hacer volar un vehículo en otro planeta. Se trata del pequeño helicóptero Ingenuity que deberá elevarse en el aire con una densidad equivalente a solo el 1% de la atmósfera terrestre.

Transportado a bordo de la misión Marte 2020, el aparato llega a su destino el jueves venidero, y se trata de un experimento al que la NASA califica de misión de demostración, pues no tiene ningún objetivo científico, sino solo demostrar que es posible volar en Marte y recopilar datos sobre el comportamiento de una nave en otro planeta.

Puede elevarse hasta 5 metros y desplazarse hasta 300 metros, pero irá mucho menos lejos en la primera prueba. La NASA explica que cada vuelo puede durar un máximo de un minuto y medio, “lo que no es poca cosa en comparación con los 12 segundos” del primer vuelo motorizado en la Tierra.

Ingenuity es un aparato ligero, porque así lo diseñaron los ingenieros era hacerlo lo más ligero posible para que pueda elevarse en un aire extremadamente liviano. Pesa solo 1,8 kg y se conforma de 4 pies, cuerpo y 2 hélices superpuestas.

Mide 1,2 metros de un extremo a otro de una hélice y estas girarán a una velocidad de 2 mil 400 revoluciones por minuto, aproximadamente 5 veces más rápido que un helicóptero estándar.

El aparato viaja adosado a la parte de abajo del cuerpo de Perseverance, el vehículo principal de la misión, y una vez llegue a Marte, se desprenderá para caer en el suelo y el rover le pasará rodando por encima para alejarse de él.

Se prevé que Ingenuity realice hasta 5 vuelos de dificultad gradual durante un período de un mes inmediatamente desde la llegada de Perseverance.

Debido a la demora de transmisión de unos veinte minutos entre la Tierra y Marte, no hay mando a distancia para controlarlo. Volará en autonomía: irá programado con algunos comandos, pero luego tendrá que valerse por sí mismo gracias a una serie de sensores que lo ayudarán a desplazarse.

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